Société d’art et d’Histoire du Mentonnais

Une promenade en tram de Menton à Sospel

dimanche 22 mai 2005 par bergio

Ce fut par un décret ministériel du 10 février 1906 que le projet d’une ligne de tramway départemental de Menton à Sospel fut déclaré d’utilité publique. En 1907 et 1908, le tracé détaillé est approuvé par étapes. À la fin de 1909 sont posées les premières voies définitives et, dès 1910, le tunnel de Castillon est terminé. De fin novembre 1910 à janvier 1911, de très violents orages s’abattent sur la région, provoquant de graves dégâts : murs effondrés, affaissements de la voie, un dépôt de rails et de traverses emporté par le torrent en crue en gare de Castillon. Le 6 juillet 1911 voit enfin circuler la première motrice d’essai, malgré les catastrophes naturelles et les contraintes imposées par l’Armée, soucieuse de sécuriser le fort Saint-Jean situé à proximité. La ligne fut enfin inaugurée le 30 mars 1912.

Le départ des tramways pour Sospel se faisait de la place Saint-Roch, à Menton, mais l’origine de la ligne se trouvait en fait au lieu dit « Villa Caserta », dans la vallée du Careï, où aboutissait déjà depuis quelques temps une ligne de tramways urbains.
C’est à la sortie du hameau de Monti que l’on trouvait le premier ouvrage d’art remarquable, le fameux « pont de Monti », détruit en partie aujourd’hui pour les besoins du trafic routier. Après la sortie du viaduc, la ligne continuait son chemin en site propre, à flan de coteau ; afin de gagner progressivement encore plus d’altitude, la voie ne cessait d’effectuer de nombreux virages. C’est 2,3 kilomètres après Monti que le tracé retrouvait la route pour quelques centaines de mètres, jusqu’à la maison forestière, en bordure de la Forêt de Menton, puis passait au-dessus.

Tout au bout d’un vallon, le Careï était franchi grâce à un viaduc semi-circulaire en maçonnerie, composé de cinq arches, s’étirant jusqu’aux environs de la carrière du Caramel, la voie se trouvant alors en contrebas de la route.

Puis se déployait majestueusement le « viaduc du Caramel ». C’était à cet endroit que l’on jouissait du plus prestigieux panorama de tout le tracé . Aujourd’hui il n’est plus qu’un témoin silencieux de l’existence de cette ligne. Ayant sensiblement la forme d’un « oméga », cet ouvrage est composé de 13 arches et a une longueur de 120 mètres.

La ligne serpentait ensuite à travers les campagnes, puis traversait la route et la quittait pour s’enfoncer dans la vallée jusqu’à la gare de Castillon.
Avec l’arrivée dans le vallon de Merlanson, le paysage changeait radicalement et l’ambiance devenait montagnarde. Puis la voie descendait en pentes continues, passait par la halte du Vallon de Saint-Jean et atteignait Sospel après un trajet de 17,279 kilomètres.

 L’inauguration de la ligne du tram

Elle eut lieu le 30 mars 1912 et fut un jour de fête pour les habitants de Menton, Monti, Castillon et Sospel.
Le train inaugural prit place vers 16 heures, aux environs de la gare de Menton. Le départ eut lieu à 16h45, et de nombreuses personnalités, dont le maire, M. Fontana, avaient pris place dans le convoi.

Après plusieurs arrêts en cours de route pour saluer les habitants de Monti et Castillon, le tram arriva à Sospel vers 18h45 ; il y fut accueilli par « La Lyre Sospelloise » et « L’Harmonie Sospelloise », qui entonnèrent La Marseillaise lors de son entrée en gare. Puis les personnalités furent reçues par la municipalité.

Ce fut un arrêté préfectoral qui autorisa le 11 avril 1912 la mise en service de la ligne, et le 15 avril suivant, elle fut ouverte au trafic des voyageurs. Pourtant, dans les journaux de l’époque, bien peu de place lui fut consacrée car cette mise en service coïncida avec la catastrophe du Titanic qui avait fait, dans la nuit du 14 au 15, près de 1500 victimes.
Cette pittoresque ligne ferroviaire aura eu une vie relativement brève car elle était devenue déficitaire, suite aux dégâts de la guerre de 14-18 ainsi qu’à l’entrée en service de la ligne Nice-Coni (l928) qui a détourné une grande partie du trafic de voyageurs ainsi que de marchandises et le développement de « modernes » lignes d’autocars. Le dernier train régulier circula le 22 mars 1931 et la ligne fut officiellement déclassée le 20 juin 1933. En novembre 1934 débuta la dépose de la voie.

 L’accident de Monti

Un accident très grave, qui coûta la vie à deux personnes, s’est produit le 11 septembre 1912, six mois environ après l’inauguration de la ligne. Un train de transports de matériaux pour la finition de la ligne quitta ce jour-là, la carrière du Caramel vers 16 heures avec près de six tonnes de gravier. Quatre personnes devaient prendre place à son bord. Au dernier moment, MM Vallaghé, entrepreneur, et Viale, employé, furent retenus par la surveillance d’un rail en mauvais état et restèrent sur place, attendant le convoi suivant... Cela devait leur sauver la vie. Le tracteur démarra, emportant MM Honoré Clérico, wattman, et Placide Faraldo, conducteur. Vers 16h30, deux cent mètres environ avant la station de Monti, la perche du tracteur sauta ; le frein rhéostatique devenant inutilisable, le wattman chercha à bloquer le frein à main, mais à l’entrée du viaduc de Monti, la perche accrocha un rocher... Le tracteur fut déséquilibré et alla s’écraser sur le toit, quelques 50 mètres plus bas, tuant net les deux employés. La nouvelle se répandit très rapidement et vers 19h20, l’on vit arriver sur les lieux le chef d’exploitation des TNL, les maires de Castillon, Sospel et Menton, et même le Préfet des Alpes-Maritimes. Le lendemain à 16 heures, tout le trafic cessa. Un tracteur de la Compagnie porta les corps à l’Église Saint-Joseph de Carnolès où se déroulèrent les funérailles auxquelles assistèrent tous les agents des TNL de Menton. À la suite de cet accident, diverses mesures de sécurité furent prises, en particulier la mise en place d’arrêts obligatoires et d’aiguillages de sécurité.

Recueilli par Françoise Saïssi

Sources : d’après l’ouvrage « Promenade ferroviaire d’autrefois avec le tramway de Menton à Sospel » de Michel BRAUN.


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